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Les retombées économiques de COVID-19 resserrent son emprise sur les enfants

«La pauvreté, c'est quand on n'a pas d'argent. Par manque d’argent, les enfants n’ont pas la possibilité de se développer. Ils n'ont peut-être pas une bonne profession ou une bonne base pour la vie. » C'est ainsi que Marieta et Gor d'Arménie ont récemment décrit l'impact de la pauvreté. Que ce soit la perte de revenu instantanée à laquelle tant de parents sont confrontés en raison de COVID-19 ou les mesures d'austérité qui pourraient suivre la chute du PIB, les enfants subiront le plus gros de cette pandémie longtemps après l'éradication du virus lui-même.

Les projections changent quotidiennement, avec certaines prédictions selon lesquelles la récession qui suit COVID-19 sera la pire crise mondiale depuis la Seconde Guerre mondiale. En conséquence, jusqu'à 86 millions d'enfants supplémentaires pourraient vivre dans des ménages pauvres d'ici la fin de l'année, selon les nouvelles projections de l'UNICEF et de Save the Children. Cela s'ajoute aux 385 millions d'enfants vivant dans l'extrême pauvreté avant le coup de COVID-19 et aux 663 millions d'enfants vivant dans une pauvreté multidimensionnelle, ce qui signifie la pauvreté monétaire combinée à une mauvaise santé, un manque d'éducation, un niveau de vie inadéquat ou une exposition aux risques environnementaux , le manque de pouvoir ou la menace de violence.

Enfants, sur e assis et un debout dans une pièce sombre
UNICEF / UNI328681 / Viet Nam Truong Viet HungQuatre enfants de la minorité ethnique mong au Vietnam. Leur mère craint que la pandémie ne perturbe davantage leur éducation à l'avenir.

Lorsque ces pronostics économiques manifestes se manifesteront, nous assisterons pour la première fois en 30 ans à une augmentation de la pauvreté dans le monde. Ce qui aggrave la tragédie, c'est que les enfants sont touchés de manière disproportionnée par la pauvreté. Non seulement ils sont deux fois plus susceptibles de vivre dans la pauvreté que les adultes, mais ils sont également plus fortement touchés par ses conséquences. Les enfants vivant dans la pauvreté sont moins susceptibles d'aller à l'école, plus susceptibles d'être contraints au travail des enfants, plus susceptibles de se marier enfants et moins susceptibles d'avoir accès à des aliments nutritifs et à des soins de santé de qualité. "Nous craignons que nos enfants n'aient pas assez à manger", a déclaré Siriphon Yampikul, de Thaïlande. «Nous, les parents, pouvons nous passer de nourriture, c'est bien. Mais nos enfants ne peuvent pas s'en passer. »

La menace pour les enfants ne se limite pas à court terme. La phase de récupération prendra des années, en particulier dans les pays à revenu faible et intermédiaire où les capacités sont limitées pour atténuer l'impact du ralentissement économique. En Afrique subsaharienne par exemple, des mesures temporaires ont été introduites et les programmes existants ont été étendus à la suite de la crise de 2008 – mais ont été limités par la faiblesse des systèmes de protection sociale, la faible couverture préexistante et la baisse des revenus. Et vous n'avez pas besoin de remonter trop loin dans le temps pour savoir que lorsqu'une crise survient, les coupes budgétaires suivent souvent un pic initial des dépenses publiques pour la réponse. Ces mesures d'austérité produisent des résultats dévastateurs pour les enfants. Si la réponse à COVID-19 suit le même schéma, nous verrons comment la destruction économique est inégalement et cruellement répartie. Les familles sur le point d'échapper aux cycles de pauvreté intergénérationnels seront renvoyées. En Asie de l'Est et dans le Pacifique, par exemple, le virus devrait maintenir près de 24 millions de personnes dans la pauvreté qui auraient autrement pu s'échapper. Et pour les enfants vivant dans des pays déjà touchés par les conflits, la fragilité et la violence, l'impact de cette crise s'ajoutera à une situation déjà précaire, augmentant encore les risques d'instabilité.

Les familles sur le point d'échapper aux cycles de pauvreté intergénérationnels seront rejetées

Bien que les crises passées offrent une image sombre de ce qui s'en vient, elles fournissent également des informations précieuses sur la façon dont nous pourrions atténuer l'impact. L'UNICEF aide les gouvernements et les partenaires de plus de 100 pays à concevoir et à mettre en œuvre des mesures de protection sociale telles que les transferts monétaires, qui peuvent jouer un rôle majeur pour amortir l'impact des crises financières sur les ménages avec enfants. Actuellement, 2 enfants sur 3 n'ont accès à aucune prestation pour enfants ou famille. L'élargissement rapide de ces programmes pour atteindre chaque enfant est un investissement essentiel non seulement pour les enfants et les familles, mais aussi dans un monde mieux préparé aux chocs futurs. Comme l'a dit un enfant de Trinidad: «La pauvreté bouleverse ma communauté. Cela vous affecte, moi et moi. " Outre l'extension de la couverture, les réponses en matière de protection sociale doivent tenir compte des besoins et vulnérabilités spécifiques des enfants, y compris ceux liés au sexe et au handicap.

Nous voyons déjà de bons signes. De nombreux pays étendent leurs programmes de protection sociale. En Thaïlande, par exemple, l’UNICEF collabore avec le cabinet du Premier Ministre pour décréter une augmentation de 1 000 bahts (environ 32 USD) pour les 12,3 millions de bénéficiaires de la pension alimentaire pour enfants et des autres aides sociales existantes.

Une femme avec un foulard sur son visage s'appuie contre un mur tout en tenant un enfant, entourée d'autres masques
UNICEF / UNI333651 / Sankar / AFPChennai, Inde: une femme transporte un enfant aux côtés d'autres travailleurs migrants qui attendent de monter à bord d'un train spécial vers l'État du Bihar après que le gouvernement a assoupli un verrouillage à l'échelle nationale pour aider à prévenir la propagation de COVID-19.

La Banque mondiale déploie 160 milliards de dollars pour aider les gouvernements à protéger les pauvres et les vulnérables, à soutenir les entreprises et à soutenir la reprise économique. Et il y a de plus en plus d'appels à l'allégement de la dette pour soutenir les pays à revenu faible et intermédiaire.

Dans tous les pays, cependant, l'ampleur de la solution doit correspondre à celle du problème. Les gouvernements doivent prendre des mesures décisives pour empêcher l'aggravation de la pauvreté des enfants et l'aggravation des inégalités à l'intérieur des pays et entre eux. Ils doivent rapidement étendre les programmes de transferts monétaires pour atteindre chaque enfant, investir dans des politiques favorables à la famille, comme des congés payés et des services de garde accessibles et abordables, et élargir l'accès aux soins de santé et à d'autres services. À moyen et long terme, ils devront renforcer et étendre les systèmes de protection sociale sensibles aux chocs rendre les enfants, les communautés et les économies plus résilients.

Les impacts économiques de COVID-19 sont sans précédent dans l'histoire moderne. Une action sans précédent pour protéger les enfants et leurs familles des pires effets devrait être un critère fondamental de réussite.

David Stewart est chef de la pauvreté des enfants et de la protection sociale au siège de l'UNICEF, et Sola Engilbertsdottir est spécialiste des politiques au siège de l'UNICEF.

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